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        抗疫:海外數字科技巨頭如何行動

        陳永偉2020-04-20 12:39

        (圖片來源:壹圖網)

        【超級平臺】

        陳永偉/文

        美國當地時間4月10日,蘋果和谷歌這對歡喜冤家一起搞出了一個大新聞。當天,蘋果CEO庫克和谷歌CEO皮查伊罕見地在推特上相互@,宣布兩家公司將聯合推出一款追蹤疫情傳播的方案,利用藍牙技術幫助政府和衛生機構減緩病毒蔓延。

        根據兩家公司透露的消息,這個方案將分為兩步:第一步,兩家公司將打通安卓和iOS這兩大系統,在5月時實現公共衛生APP在這兩個系統之間的互通;第二步,在接下來的幾個月中,兩家公司將進一步推進這項功能的底層平臺支持,合力打造一個更廣的基于藍牙技術的接觸者追蹤平臺。考慮到安卓和iOS這兩大系統在市場上的占有率,該計劃一旦啟動,這套防控系統涉及的使用者數量可能會達到30億之多。用我們熟悉的語言說,就是世界范圍內的30億用戶將用上共同的“健康碼”。

        在平時,蘋果和谷歌可謂是一對不折不扣的競爭對手,兩家在智能手機、在線支付、流媒體、技術專利等領域都存在著明爭暗斗,甚至還時不時地對簿公堂。而在新冠疫情來襲之時,兩家公司卻相逢一笑泯恩仇,并肩對抗疫情,這一行動實在難得。

        當然,蘋果和谷歌并不是參與抗疫的“唯二”數字科技巨頭。事實上,在疫情爆發后,幾乎所有有名頭的海外數字企業都積極投入到了抗疫斗爭當中。那么,在疫情之下,這些巨頭都做了什么?它們為什么這么做?這些數字科技巨頭的抗疫行動又會對疫情之后的數字經濟,乃至整個世界經濟走勢產生什么樣的影響?所有的這些,都是值得我們關注的。

        數字抗疫,各顯神通

        在抗擊疫情方面,各大數字科技巨頭可謂“八仙過海,各顯神通”。除了上面提到的利用自身的技術力量制作“健康碼”,幫助疫情的跟蹤和篩查之外,它們所作的努力還包括如下幾個方面——

        1.及時發布疫情信息,幫助公眾建立正確的疫情“敘事”。

        不久前,諾貝爾經濟學獎得主羅伯特·希勒剛出版了一本新書,叫《敘事經濟學》。在這部書中,希勒告訴人們,雖然事實本身是重要的,但關于事實的“敘事”可能會對經濟和社會帶來更大的影響。疫情期間,希勒的這一理論可謂展現得淋漓盡致——疫情本身怎么樣是一回事,但關于疫情的不同報道卻會把整個社會情緒,乃至公共政策引向不同的方向。在這種情況下,為了引導人們對疫情正確認知、輔助決策機關制定有效的抗疫政策,正確的信息以及輿論方向就顯得至關重要了。

        為了達到發送正確信息的目的,很多科技巨頭利用自身的技術力量進行了工作:

        在美國的疫情爆發后不久,微軟就專門發布了一個提供新冠傳播全球傳播信息的交互式必應地圖。在這個地圖上,各國的病例信息、變化趨勢一目了然,人們可以隨時了解疫情的走勢。

        作為歐美最重要的社交媒體,臉書當然也不會甘于人后。3月18日,臉書上線了“冠狀病毒信息中心”服務,該信息中心處于臉書用戶新聞提要的頂部,不僅可以幫助用戶及時了解疫情的相關信息,還時刻提醒用戶“保持社交距離”。

        為了讓用戶及時了解疫情動態,蘋果公司也開發了新的應用程序。借助這一程序,用戶可以及時了解到防疫注意事項、感染癥狀標準,戶外出行建議等重要信息。為了便于用戶操作,蘋果還為語音助手Siri添加了相關功能。用戶可以通過語音直接向其詢問有關疫情動態、感染癥狀等各方面的信息。

        科技巨頭亞馬遜則利用其在智能音箱普及率上的優勢,為旗下語音助手Alexa推出了疫情健康指南功能。用戶可通過Alexa了解疫情近況、防護措施和感染癥狀等內容。同時,Alexa還提供各國政府和權威民間機構發布的疫情信息,供用戶及時準確地了解疫情最新進展。

        需要指出的是,除了各大科技巨頭官方的努力外,這些企業的員工們也私下組成了“抗疫聯盟”,積極承擔信息追蹤和發布任務。例如,來自亞馬遜、Al-phabet、蘋果等科技公司的30名志愿者,就搭建了一個名為covidnearyou的網站,用于追蹤冠狀病毒傳播情況。在部分地區檢疫水平難以滿足需求的情況下,這個網站通過邀請網友分享個人健康狀況和個人信息,較好地彌補了信息的空白,讓人們可以更為全面、客觀地認識疫情的發展。

        很顯然,科技巨頭的上述努力,對于讓人們在疫情之下排除錯誤信息的誤導,建立起關于疫情的正確敘事是大有裨益的。

        2.提供技術和算力,助力抗疫研究克難攻堅。

        對于抗疫來說,破解病毒的結構,找到能夠遏制病毒的特效藥和疫苗乃是取勝的關鍵。而要達到這些目的,一方面需要相關的生物學和醫學知識來加以指導,另一方面則需要強大的算力來進行測算和試錯。對于這兩方面,數字科技巨頭們都有參與。

        首先,數字科技巨頭通常掌握強大的算力,這些算力為支撐相關的研究作出了巨大的貢獻。舉例來說,為了迅速找到應對新冠病毒的辦法,IBM與白宮科學技術政策辦公室和美國能源部合作成立了“新冠病毒高性能計算聯盟”。該聯盟將利用來自IBM、國家實驗室、高校科研機構和亞馬遜、谷歌、微軟等其他科技巨頭的16種超算系統,大幅提高研究新冠病毒的速度和能力。根據田納西大學的一項早期研究,超算技術在抗擊新冠病毒方面的潛力是十分巨大的。研究人員使用IBM提供給美國能源部橡樹嶺國家實驗室的Summit超級計算機,對8000種化合物進行篩查,識別出77種最有可能阻止新冠病毒與人體宿主細胞結合的化合物,而這些發現將有助于加速新冠病毒治療方法的研發。

        其次,數字科技巨頭也通過旗下的生物公司,直接參與了對疫情的臨床防控。數字科技巨頭經常利用自己在主營業務方面的優勢積極參股、投資其他新業務,而新興的生物醫療領域就是它們比較熱衷的投資方向。在疫情之下,這些都派上了用場。例如,微軟目前正與其參與投資的“自適應生物技術公司”合作研究人體免疫系統如何對新冠病毒作出反應,幫助研發更準確的診斷和治療方法。從本月開始,該技術公司將收集已被確診或已康復的新冠肺炎患者的血液樣本,啟動一項臨床研究。公司將使用基因檢測巨頭——美國因美納公司的DNA測序儀,對人體免疫細胞受體進行測序。所有關于免疫應答特性的數據都將被上傳到開放的數據訪問門戶,供研究人員使用。

        3.幫助人力物力進行調配,有效提升資源配置效率。

        疫情期間,整個社會運作受到了很大的影響,很多商業活動和公共服務都面臨停擺。在這種情況下,抗疫人員、物資的分配、運轉都遇到了巨大的障礙。面對這一情況,科技巨頭們推出了很多工具來幫助和引導人員、物資的調配。

        例如,臉書在其“新冠病毒信息中心”專門上線了社區互助功能,搭建了一個在社區層面調配相關資源的平臺。通過這一功能,人們可以隨時向鄰里提供和尋求幫助,如幫忙外出購物、為社區進行捐贈等。

        需要指出的是,臉書在推進社區互助的過程中,也順手玩了一把商業化,推出了禮品卡功能。臉書會將注冊了禮品卡功能的商家添加到當地居民的動態推送中,消費者可以點擊鏈接,直接在線上購買禮品卡,贈送他人或留待后續消費,以此支持當地商家。過于困難的商家也可以在臉書上發起籌款活動,通過獲得募捐款度過難關。

        又如,亞馬遜利用旗下的云服務平臺AWS對非營利組織進行助力,通過線上手段在美國招募、培訓并部署了100萬醫療服務志愿者。AWS幫助耶魯大學公共衛生學院和一家培訓機構建立了線上虛擬培訓平臺,幫助志愿者在線完成30個小時的培訓課程。這一工作為美國抗疫志愿者的有效組織和調配作出了重要的貢獻。

        4.提供相關技術手段,幫助人們“宅家”抗疫。

        為了抗擊疫情,各國紛紛采取了保持社交距離的措施。原本的線下活動被取消,公眾被迫開啟了“宅家“工作、生活的模式。在這種情況下,原本巨大的線下需求遭到了抑制,而線上的需求則開始爆發。在辦公、教育、娛樂等多個領域,人們都萌生出了巨大的新需求。為了滿足這些新需求,各大科技巨頭都紛紛亮出了自己的絕招。

        例如,為了幫助人們更好地“宅家”,臉書推出了可下載的遠程工作工具箱,助力公眾在疫情期間更好的遠程辦公和學習。

        谷歌則開始力推自己的在線會議系統,向所有GSuite和GSuiteforEducation客戶免費提供GoogleMeet的高級功能。這些高端附加組件包括舉行250人參加大型會議的能力,以及錄制和保存會議的能力。

        而Amazon公司則在AWS的教育工作者社區推出了為教育工作者設計的網絡研討會和線上課程,就“創建在線課堂入門”、“在線學習進階”、“考試打分的最佳做法”等話題為教育工作者提供遠程教學相關輔助。在居家娛樂方面,亞馬遜設備用戶可通過Alexa視頻通話,與家人朋友保持聯系;可以通過Alexa與亞馬遜設備享受娛樂功能;可以利用Fire平板電腦,參與世界衛生組織推出的PlayApartTogether活動,在保持社交距離的同時,享受游戲樂趣。

        數字科技巨頭為何如此熱衷抗疫

        為什么這些科技巨頭會投入如此之多的精力來進行抗疫呢?承擔社會責任固然是一個原因,但絕對不是唯一的原因。科技巨頭們在決定是否進行抗疫、投入多少資源進行抗疫時,事實上都有著其自身的利益考慮。

        首先,參與抗疫本身就是一種爭奪市場的舉措。

        疫情本身就是“危”、“機”并存的,蘊含著巨大的潛在商機,而這些商機然是科技巨頭們所不能放過的。

        近年來數字技術突飛猛進,各種數字化的工作形式、生活方式大量涌現。它們中的相當一部分要比傳統的工作和生活方式來得更為高效、更為便捷。然而在實際中,人們對這些新事物的接受度卻沒有想象的那么高。究其原因,主要有兩個方面:一是學習這些新的工作和生活方式是需要時間、需要成本的,而在一般情況下,人們不太會有動力專門投入這些時間和成本;二是人們對于已經習慣的工作和生活方式會有路徑依賴,即使有更好的選擇,也不會愿意輕易改變現狀。

        由于這兩個原因的存在,數字技術的普及在速度上就會遠遠落后于技術上的進步。以在線會議為例,相關的技術早已成熟了,但直到疫情發生前,它至多只是被作為線下會議的一種補充在使用。

        科技巨頭們當然了解上述這一切。既然人們對新的數字技術以及它們所帶來的工作和生活方式的接受并沒有這么快,巨頭們的營銷也就不會那么激進。每年穩定地爭取一部分用戶、取得一部分市場就足夠了。然而,當疫情突如其來時,一切就都改變了。在疫情的大背景下,很多原本找不到應用場景的數字技術一下子找到了用武之地,巨大的需求一下子爆發了出來。面對這種情況,原先不溫不火的推廣策略自然就變得不合時宜,全力搶占市場就成了科技巨頭的最優選擇。

        那么,在疫情期間,什么才是搶占市場的最直接方法呢?當然就是直接參與抗疫。把自己的技術應用到抗疫當中,就是對消費者的最好教育。一旦用戶在疫情持續的這段時間內使用了某項新的數字技術,就可能會成為這種技術的長期用戶。

        仍以在線會議為例。為什么在疫情爆發前,人們很少應用這一技術呢?關鍵的一點是人們不愿意學習相關的操作。而疫情期間,這種學習事實上會被強制進行,因而大量關于在線會議的需求就會被創造出來。對于這一情況,科技巨頭們必須及時作出反應。因為一旦自己的反應慢了,用戶率先學習使用的是對手的產品,那么在路徑依賴的作用下,他們即使在疫情過去后也會持續這一習慣。換言之,盡管巨大的市場突然出現了,但機會轉瞬即逝。因此為了抓住這一機會,很多科技巨頭就會通過低價、免費,甚至補貼的手段來進行市場爭奪。盡管這些爭奪背后蘊含著商業的邏輯,但從表現上看,則更類似于無私的抗疫行為。

        需要指出的是,疫情可能帶來的潛在需求是如此龐大,以至于任何一個單一的企業都難以駕馭整個市場。為了對這片新市場進行開發,科技巨頭之間就會改變原本的競爭策略,轉而采用一種“競合”(Co-opetition)策略——先把市場做起來,至于怎么分市場,以后再說。例如我們前面提到的蘋果和谷歌之間的合作,其實就包含了這種競合的邏輯。

        其次,參與抗疫可以為新技術找到一個新的試驗場。

        科技企業的創造力是巨大的。在很多科技巨頭內部,都囤積有很多新技術。這些新技術究竟實不實用,可能存在哪些問題,在使用中又可能衍生出哪些新的商業模式,這些都是很難判斷的。在平時,科技巨頭們通常會先選擇一定的人群來作為樣本,對新技術進行測試。然而,這種測試的樣本一般都較小,很難說明真實問題,對應的成本還很高。由于法律和道德的約束,有不少技術甚至根本無法進行測試。舉例來說,蘋果和谷歌版“健康碼”的底層技術在探索用戶社會關系,挖掘潛在商業機會上其實非常有用,但在平時,這種技術的應用會牽涉到隱私等一大堆問題,因而很難獲得很好的測試。

        從這個角度講,疫情的沖擊事實上給科技巨頭們試驗自己的新技術提供了一個絕佳的試驗機會。它不僅有助于突破平時測試中可能遭遇的各種限制,還可以大幅降低測試成本,而這也就成了科技巨頭們樂于將自己的新技術積極貢獻出來參與抗疫的一個原因。

        再次,參與抗疫也是科技巨頭塑造公眾形象的一個機會。

        盡管科技巨頭掌握著先進的技術和龐大的財富,但在公眾的印象中,它們的形象卻一直不怎么樣。尤其是近幾年,關于科技巨頭破壞競爭、侵犯隱私、破壞公平的質疑更是頻頻見諸媒體,公眾對于科技巨頭的不信任可謂達到了頂點。在公眾的壓力之下,歐美各國陸續出臺了一系列針對科技巨頭的嚴格管制措施,包括亞馬遜、谷歌、微軟、蘋果在內的一大批科技巨頭還遭到了反壟斷審查。在這種情況下,如何修復自己在公眾眼中的形象、搞好與公眾、與政府的關系,就成為了科技巨頭們不得不考慮的一個問題。

        這次疫情的到來,顯然為數字科技巨頭提供了一次塑造公眾形象的絕佳機會。盡管從直接的經濟收益上看,科技巨頭的抗疫努力收益甚小,但如果可以借此向人們傳遞一個好形象,這一切也就值了。

        巨頭抗疫的影響

        顯然,數字科技巨頭們的積極抗疫,將會給后疫情時代帶來深遠的影響。

        一方面,它將有可能重塑市場的形態。

        在一定意義上,疫情就是一場強制性的數字化、線上化。可以想見,經過這輪疫情,諸如線上辦公、線上會議、線上教育等原本并不太被人們所接受的形態會被人們所熟悉和接受,相應的需求也會爆發。由于科技巨頭們在抗疫期間的巨大努力,它們更有可能在這些領域取得先機,而這種先機則可能會奠定它們在今后相當一段時期內的主導地位。

        這里尤其需要指出的一點是,在疫情爆發前,上述的領域中有一些其實并不太被人看好,因而相關的科技巨頭也沒有進入,這給很多新興企業留下了很多空間。例如,專注于在線會議的Zoom就在巨頭無暇顧及的情況下,暗度陳倉,取得了較大的成功。然后當巨頭入局后,類似的企業則會遇到很大的挑戰。近期,Zoom由于安全問題陷入了困境。這固然主要是其自身的問題,但是,如果在巨頭投入力量較弱的情況下,它完全有機會很快修正問題,重新掌握市場;而在谷歌等巨頭都紛紛入局,借勢打壓的情況下,Zoom要想擺脫煩惱恐怕就要更加費勁了。

        另一方面,數字科技巨頭的積極抗疫無疑會在短期內較大幅度地修復其公眾形象,但從長期看,這很有可能加劇公眾和它們的緊張關系。

        疫情之下,大敵當前,科技巨頭的很多抗疫舉措盡管可能不那么合規,人們也會勉強接受。但一旦疫情過去,很多在疫情期間掩蓋的問題就有可能暴露出來,而它們很可能在未來給科技巨頭們帶來巨大的壓力。

        以蘋果和谷歌的健康碼為例,在疫情期間,兩大巨頭的這一聯手出擊當然會博得一片喝彩。但在獲得喝彩的同時,這對歡喜冤家其實已經觸碰到了兩塊敏感的地帶:第一塊是隱私。盡管兩家公司盡力說明,在“健康碼”的推行過程中,會盡力脫敏,只記錄人與人之間的接觸信息,不記錄具體的行程信息,但這種聲明并不足以打消人們的疑慮。如果真有人要較真進行調查,兩家公司依然會有不小的麻煩。第二塊就是合謀。兩大巨頭雙劍合璧,固然是為了讓“健康碼”的技術和應用范圍更有保障,但換個角度看,這也有著兩強聯手共分天下的嫌疑。如果在疫情之后,這兩家企業確實在類似服務的市場上占據了優勢,那么這段聯手抗疫的往事就很有可能被人拿來作為兩家合謀的證據。對于這些問題,如果數字科技巨頭們不提前進行預案,很有可能在未來被殺個措手不及。

         

        《比較》研究部主管
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